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理性的力量

2021-11-11 10:25 作者:苗千来源:三联生活周刊
一本改变人类历史的书,牛顿《原理》诞生300年

在今天提起牛顿,你会想到什么?

或许这只是一个中学物理课堂上才会出现的名字,或许他让你想起自己在学习微积分时遇到的困惑,或许你还了解他和其他科学家之间的龃龉,知道他有着睚眦必报的性格……当然,还有那颗世界上最著名的牛顿的苹果。

 

 

看起来,这是一个逐渐隐没于历史中的名字;他的著作,也不再是科学家的必读书。

这是一个生活在300年前的人物,从1687年到1726年间,牛顿的巨著《自然哲学的数学原理》三个版本相继面世——牛顿和他的著作,成为那个时代的象征。在那个辉煌且动荡的时代,人们的理性终于睁开了眼睛,开始望向无穷的宇宙;也是在那个时代,人类第一次,或许也是唯一一次,获得了无穷的自信,认为已经理解了这个宇宙全部的奥秘。这是一段我们不该忘记,或者说应该反复温习的历史。

 

 

可以说,牛顿和他的著作,已经成为人类理性的一个象征。我们以牛顿和《自然哲学的数学原理》为中心,回顾300年前主要在英国发生的科学革命,是想理解人类理性所能够达到的高度,以及能够为未来带来的种种可能。牛顿所生活的时代绝非岁月静好。英国内战、瘟疫肆虐,都对社会造成了巨大动荡,牛顿正是在瘟疫造成了大学关闭期间,在他的“奇迹年”(1666)发明了微积分,并且建立了一套科学体系。

在神权的压制之下,在神秘学的迷惑之下,以及传统思想的束缚中,一些先驱凭着理性的微光为人类发展构建出一个充满着无限可能的未来。21世纪的读者可能很难真正理解17世纪欧洲思想界的状况以及普通人的生活。所以在这期报道中,我们除了以牛顿和他的著作为中心介绍这次科学革命之外,还介绍了当时欧洲思想界的状况,以及当时欧洲普通人的生活状态。对于剑桥大学科学史学家帕特里夏·法拉(Patricia Fara)的专访,会帮助读者更全面地了解牛顿和他所处的时代。

300年时间过去了,在这个科学昌明、理性主义得以发扬的时代,人类又面临着全球变暖、新冠疫情肆虐的困境。300年时间,对人类的历史来说只是一个多么短暂的间隔。此时我们回顾当年,会发现人类曾经拥有那么纯粹的勇气和自信。

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