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最美大运河

2021-12-29 15:32 作者:刘怡来源:三联生活周刊 2022年第1期
权力和财富的千年奔流

“皋华丽号”(HMS Cornwallis)醒目的三枝桅杆出现在镇江焦山江面的那一天,是1842年7月20日,清道光二十二年六月十三日。由12艘风帆战舰、10艘东印度公司的明轮蒸汽炮舰、51艘运兵船以及征用民船组成的侵华英军主力,在该年6月16日攻陷吴淞炮台、突破清军的长江口防御之后,便搭载着6900多名陆军部队,西行朝镇江驶来。两江总督牛鉴在给道光帝的奏折中惊恐地指出,英舰火炮射程惊人,“最大为五六里之数”,超出守军岸炮一倍;而清军铸造粗劣、弹重偏轻的大炮即使在极近距离上也无法穿透敌舰的甲板。

 

 

从军事技术史角度看,第一次鸦片战争中英国派遣来华的并不是其武器库中最新、最精良的装备。不列颠海军引以为豪的一、二等风帆战列舰均未在中国战场现身,尺寸最大的“皋华丽号”属于安装74门炮的三等战列舰,舰龄接近30年,已经现出老态。参战的英国步兵配备的野战炮火通常只有连级(4门)规模,六成士兵还在使用相对较旧的“褐筒”前膛燧发枪。但就是这样一支规模不大、临时组建的远征军,在面对兵力三四倍于己且手握地利的清军时,屡屡能打出10倍以上的伤亡比。从广东的虎门、黄埔到浙江的定海、镇海,英军沿中国东南海岸线一路攻掠,累计战死不到百人,却撼动了清室半壁江山,“二百年之威风,扫地以尽”。

 

 

然则入侵者也并非全无后顾之忧。中国过于庞大的疆域对远道而来的英军造成了巨大困扰:从1840年夏天战事初起到1842年初春清军反攻浙东失败,整整一年半时间里,英军虽然在广东、福建和浙江取得了一系列战术胜利,却始终无法迫使清廷接受割地、赔款、通商的停战条件。被英方视为东南战略要地的舟山群岛首府定海,在1840年和1841年两次被两栖舰队攻陷,换来的却是从外省调来的清军一波接着一波的增援。人数有限的入侵者无力长期占领中国的大中城市,不得不在每次局部获胜之后,周期性退回位于广东外海的前进基地。以至于英国外交大臣巴麦尊一度怀疑驻华商务总监义律(Charles Elliot)玩忽职守,消极怠工。

而在事实上,从1834年夏天开始就被派驻到中国的义律,正在根据他对清帝国地理和经济特征的深刻理解,起草一份改弦更张的入侵计划。1841年6月,义律从澳门给英国驻印度总督奥克兰伯爵去信,眼光毒辣地提议:“远征军的下一个主要目标应当是对大运河河口的控制,就在它和长江的交叉点上。”“没有一次两栖军事行动的部署会比这更加有利,也没有一件事会比这更能令(清)朝廷乃至整个帝国更加惊慌失措。”这封长信的主要内容随后被摘抄呈递给维多利亚女王,并在9月底得到了明确答复:英国驻印度当局需要在1842年春天到来之前组建一支规模足够大的援军,利用它“割断中华帝国主要内陆交通线的一个据点”(即镇江),迫使清廷最终接受城下之盟。只不过,由于侵华英军高层经历了人事变动,最终负责运河截断作战的不再是义律本人,而是他的继任者璞鼎查(Henry Pottinger),海军总指挥则是威廉·巴加(William Parker)中将。

耐人寻味的是,几乎与英军筹划进攻镇江的同时,1842年3月21日,浙江巡抚刘韵珂也给远在京师的道光帝寄去了一份长长的奏折,小心翼翼地暗示步步为营的抵抗已经走到尽头。刘韵珂着重强调,由于“逆氛未竣”,掌握制海权的英国舰队随时可能北上威胁江浙两省外海,甚至驶入长江或者运河,截断经南北大运河输往京城的漕粮运送线路。而江浙两省北运的漕粮占到京师每年所需“米粮接济”数量(大约400万石)的5/6,一旦遽然中断,数十万在京官员和内城八旗人口将面临断炊之虞,势必引发政治危机。而在浙东的春季反攻失败之后,原计划南下运粮的漕船队伍由于担心遭到英舰截击,齐齐滞留在镇江对岸的瓜洲渡(属扬州)不敢前进,已经导致南北钱粮流通出现局部窒塞。一旦英舰继续沿长江西行,“全城鼎沸,不战自溃”势成必然。

道光帝对这份密折的回应,是一句简单的“该逆(指英军)……当设法羁縻,毋令蹂躏地方”。但历史没有留给清廷君臣“羁縻”的机会:1842年7月21日,英军在优势火力掩护下攻破镇江城,守军1600余人伤亡泰半。一江之隔的扬州士绅立即推举盐商颜崇礼作为代表,渡江与璞鼎查交涉,约定以白银50万两作为“赎城金”,换取英军不再北取瓜洲渡。至此,以镇江为分界点,南北漕运正式宣告中断。8月2日,英国舰队主力继续拔锚西行,于数日后抵达江宁(南京)城外。8月29日,在“皋华丽号”的第二层甲板上,两位清廷钦差耆英和伊里布与璞鼎查签署了《英清和平友好通商条约》,即中国近代史上第一个不平等条约《南京条约》。

以京杭大运河被侵略者的坚船利炮所截断、南北钱粮物资赖以流通的有形“血脉”横遭切割作为标志,中国政治和经济的古典时代结束了。存续千年的古老帝国,以一种不情愿的方式被一把推进了全新的历史周期。

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